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新地平线号将揭开冥王星的神秘面纱

2018-10-31 14:18:26

新地平线号将揭开冥王星的神秘面纱

勇敢无畏的美国国家航空航天局(NASA)新地平线(New Horizons)号探测器还剩下100万英里的旅程,预计将在7月14日历史性地飞越冥王星。

该无人探测器正忙着收集科学数据,用远距离勘测成像仪(Long Range Reconnaissance Imager)和拉尔夫(Ralph)相机进行拍摄,以生成有关冥王星的更多信息。冥王星位于太阳系边缘,是一颗神秘的冰冻星球。

照片显示了这颗矮行星及其卫星冥卫一的更多地质细节。我们首次看到了冥王星的线性特征,它们似乎是悬崖。我们还发现了一个环形特征,这可能是太空陨石造成的撞击坑。

同时,冥卫一也显露真容,那是峡谷和环形山的世界,在南半球拥有一条巨大的裂缝,比地球上的美国大峡谷更长更深。

“这是冥卫一断层面和地表变形的个明显证据。”新地平线号地质和地球物理调查团队的副首席科学家威廉·麦金农(William McKinnon)在声明中说,“我们曾经认为这颗遥远的卫星是几乎没有任何特色的冰球,但新地平线号已经改变了我们的认知,揭示了一个展现了各种地质活动的世界。”

7月11日拍摄的一张照片显示,冥卫一上醒目的环形山位于南极附近,直径大约60英里,碰撞残骸发出的射线亮度表明碰撞可能发生在较近的一段时间里——在过去大约10亿年内的某个时刻!

调查团队对冥卫一的这个环形山特别感兴趣,因为它的底部呈黑色,这可能是因为另外一种结冰物质所致,不同于冥卫一上反光能力更强的其他结冰物质。

冥王星和冥卫一都位于太阳系的边缘和柯伊伯带的起始处。柯伊伯带聚集了太阳系形成后遗留的小行星和太空岩石,来自那里的太空岩石与冥王星系统发生撞击,这可能就是冥王星和冥卫一上环形山的来源。

新地平线号将在7月14日历史性地靠近冥王星及其5颗卫星,然后将继续出发进入柯伊伯带,有望发回关于太阳系原始物质的宝贵信息。

冥王星和冥卫一上的很多谜题还有待探索,包括这颗矮行星上整齐得令人惊叹的暗斑,以及冥卫一北极附近绵延200英里的神秘黑色区域。新地平线号将在飞越过程中尽量绘制那些星球的表面图,并利用仪器设备来解答各种问题,比如冥王星的大气成分构成,以及它与太阳风的相互作用。

在冥王星和冥卫一的地表冰层下方可能隐藏着海洋,新地平线号希望找到这方面的证据以及其他令人感兴趣的地质特征。

新地平线号将在美国东部时间周二上午7点49分,以每小时3.08万英里的速度飞越冥王星。

译 于波 校 陈岳林

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